Archives par mot-clé : siège de Marseille

Sabine Lefebvre et alii, Jules César et le siège de Marseille, épisode 3

► ὁ λύχνος n° 153, juillet 2019, article neuf.

La mort de Jules César (assassiné entre beaucoup d’autres par Caius Trebonius et Decimus Iunius Brutus, les deux responsables du siège de Marseille), tableau de V. Camuccini (1804/1805), Galleria Nazionale d’Arte Moderna, Rome (wikicommons)

[Pour l’épisode 1, voir : https://ch.hypotheses.org/2793 

Pour l’épisode 2, voir : https://ch.hypotheses.org/3121

Pendant 551 ans, de sa fondation en 600 jusqu’à 49 avant J.-C., Marseille a été une ville grecque, libre et même conquérante. Puis, ayant choisi le parti de Pompée dans la guerre civile, contre César, elle fut conquise par les armées romaines. Ce sont les derniers jours de son indépendance que nous raconte Jules César dans son ouvrage intitulé Guerre civile. Avec l’aimable autorisation des Belles Lettres, nous avons la joie d’offrir en un petit feuilleton, les quatre épisodes du siège de Marseille dans la traduction nouvelle et annotée par Isabelle Cogitore, Marianne Coudry, Jean-Pierre De Giorgio, Sabine Lefebvre et Stéphanie Wyler, à paraître prochainement dans César : Guerre civile, guerre des Gaules, Paris, Les Belles Lettres, collection Editio Minor. Qu’ils en soient remerciés ainsi que leur éditeur.]

  • Épisode 3. Mai 49. Siège de Marseille : les premiers travaux commencent

2.1. 1. Voilà pour l’Hispanie. Pendant ce temps, le légat Caius Trebonius était resté à Marseille avec pour mission de l’assiéger[1]. Il mit sur pied le dispositif suivant : il fit partir de deux endroits une rampe vers la ville pour faire avancer des baraques d’approche et des tours[2]. 2. L’un des deux endroits se trouvait tout proche du port et des chantiers navals, l’autre près de la porte qu’on emprunte en venant de Gaule et d’Hispanie, du côté de l’embouchure du Rhône[3]. 3. La mer encercle pratiquement les trois quarts de Marseille ; seul un quatrième côté permet un accès par voie de terre. Et même là, la zone qui jouxte la citadelle offre une bonne défense grâce à la topographie (un ravin très profond la protège), ce qui permet de résister à un siège long et pénible. 4. Pour mener à bien ses travaux, Caius Trebonius fait venir de toute la province une quantité impressionnante de bêtes et d’hommes ; il fait acheminer aussi de l’osier et du bois. Avec tout cela, il fait élever une rampe de 25 m de haut.

2.2. 1. Mais les Marseillais avaient stocké depuis longtemps un tel arsenal dans la place, du matériel de toute sorte, tellement de machines de guerre ! Les baraques d’approche, qui étaient faites d’osier tressé, ne pouvaient absolument pas supporter le choc. 2. Des balistes très puissantes lançaient des poutres longues de 3,5 m, terminées par un éperon, qui transperçaient quatre rangs de treillis avant de se ficher en terre[4]. 3. Pour parer à cela, on attachait ensemble des madriers de 30 cm d’épaisseur pour faire une galerie de protection et par ce moyen, on se passait de main en main les matériaux pour prolonger la rampe. 4. On envoyait en avant une tortue de 17 m de long pour aplanir le terrain[5], construite elle aussi en madriers très solides et recouverte de tout ce qui pouvait la protéger des projectiles enflammés et des pierres. 5. Mais l’ampleur des travaux, la hauteur du rempart et des tours, le nombre de machines de guerre retardaient tout ce qu’on entreprenait. 6. En plus, les Albiques multipliaient les sorties et tentaient de mettre le feu à la rampe et aux tours. Nos soldats n’avaient pas de peine à les repousser ; mieux, ils leur faisaient subir de lourdes pertes et les refoulaient à l’intérieur.

 

Seconde bataille navale : défaite des Marseillais

2.3. 1. Pendant ce temps, Lucius Nasidius avait été envoyé par Pompée[6] avec une flotte de seize bateaux, dont quelques-uns étaient cuirassés[7], pour apporter des renforts à Lucius Domitius et aux Marseillais. Il s’engage dans le détroit de Sicile, au nez et à la barbe de Curion qui n’avait rien vu venir[8], 2. fait voile vers Messine et, de là, profitant de la panique soudaine qui avait poussé les chefs et le Sénat à s’enfuir, il s’empare d’un de leurs bateaux et le fait sortir de l’arsenal. 3. Il l’ajoute à sa flotte et poursuit sa course vers Marseille. Il envoie discrètement en avant un canot pour annoncer sa venue à Domitius et aux Marseillais et les encourager vivement à engager de nouveau[9] le combat contre la flotte de Brutus, maintenant qu’ils avaient des renforts.

2.4. 1. Les Marseillais, après le revers qu’ils venaient de subir, étaient allés chercher dans leurs arsenaux de vieux bateaux, les avaient radoubés pour revenir au même contingent[10], et avaient mis toute leur énergie à les réarmer. Ils avaient à disposition tout ce qu’il fallait de rameurs et de pilotes. 2. Ils avaient ajouté à cette flotte des bateaux de pêche, pontés de façon à protéger les rameurs contre les projectiles. Ils les avaient chargés d’archers et de machines de guerre. 3. Voilà la flotte équipée. Alors, tous les vieillards, les mères de famille, les jeunes filles, rivalisent de prières et de larmes pour encourager les leurs à sauver la cité : l’heure est grave. Ils embarquent donc avec autant de courage et de confiance qu’avant les combats précédents[11]. 4. C’est une erreur classique et naturelle, on a tendance à se sentir plus confiant qu’il ne faudrait face à une situation nouvelle et inconnue. C’est ce qui se passa. En effet, avec l’arrivée de Lucius Nasidius, la cité débordait d’espoir et d’ardeur. 5. Profitant d’un vent favorable, ils sortent du port et, une fois qu’ils ont rejoint Nasidius à Tauroentum[12], place-forte des Marseillais, ils équipent les bateaux pour le combat, se motivent à nouveau et discutent entre eux de la stratégie. L’aile droite est confiée aux Marseillais, la gauche à Nasidius.

2.5. 1. Brutus, qui a renforcé son escadre, les rejoint : aux bateaux que César avait fait faire à Arles[13] s’ajoutaient les six bateaux pris aux Marseillais[14]. Les jours précédents, il les avait fait radouber et armer de tout le nécessaire. 2. Alors il encourage ses troupes : ils ont réussi à vaincre des soldats en pleine possession de leurs moyens, ils ne feraient qu’une bouchée d’ennemis déjà vaincus ! Plein de confiance et de courage, Brutus part à l’attaque. 3. Depuis le camp de Trebonius et toutes les hauteurs, on pouvait voir ce qui se passait en contrebas dans la ville[15] : on voyait, dans les espaces publics et les postes de garde, tous les jeunes qui étaient restés là, tous les vieux, avec les enfants et les femmes ; les uns, juchés sur les remparts, tendaient les mains au ciel, les autres allaient dans les temples se jeter aux pieds des statues pour demander la victoire aux dieux. 4. Tout le monde avait la conviction que son sort dépendait de ce qui se passerait ce jour-là. 5. Car les jeunes de l’aristocratie et tous les notables, quel que soit leur âge, avaient été convoqués nommément, on les avait suppliés, et ils avaient embarqué. De ce fait, si cela tournait mal, ils n’auraient plus aucune solution, c’était clair. Mais s’ils prenaient le dessus, ils étaient bien sûrs que la ville serait sauvée, que ce soit par leurs propres moyens ou grâce à l’aide extérieure[16].

2.6. 1. Le combat commença[17]. Les Marseillais ne manquaient pas de courage, bien au contraire. Mais ils se rappelaient les conseils que leurs compatriotes leur avaient donnés juste avant : ils se battaient avec la conviction que c’était leur dernière chance de tout donner ; ils comprenaient bien que, en mettant leur vie en jeu dans le combat, ils devançaient de peu le destin de leurs concitoyens qui subiraient le même sort si la ville était prise. 2. Nos bateaux s’étaient peu à peu dispersés ; le savoir-faire de leurs pilotes et la maniabilité de leurs bateaux permettaient aux ennemis d’en tirer parti. Si par exemple un des nôtres avait l’occasion de lancer des grappins et d’attacher un bateau à son flanc, de tous côtés arrivaient des renforts ennemis. 3. Avec l’appui des Albiques[18], ils ne reculaient pas devant le combat rapproché et n’étaient pas moins courageux que nos hommes. En même temps, une grêle de projectiles à longue portée était lancée depuis les embarcations : ils prenaient les nôtres par surprise, au dépourvu, pendant qu’ils étaient bloqués et leur infligeaient de nombreuses blessures. 4. Deux trirèmes avaient repéré le bateau de Decimus Brutus, facilement reconnaissable grâce aux insignes du commandement. Ils se lancèrent contre lui, le prenant en tenaille. Mais Brutus avait prévu la situation : une accélération de son bateau lui permit de les distancer en un clin d’œil. 5. Alors les bateaux ennemis, lancés à toute allure, se heurtèrent l’un contre l’autre avec tant de force qu’ils souffrirent tous les deux très gravement de la collision ; l’un eut même la proue brisée et fut totalement fracassé. 6. Les nôtres le virent ; les bateaux de la flotte de Brutus qui étaient les plus proches se lancent sur ces deux embarcations paralysées et, sans tarder, les envoient toutes deux par le fond.

2.7. 1. Les bateaux de Nasidius de leur côté ne furent d’aucune utilité et quittèrent bien vite le combat ; il était clair qu’ils n’avaient pas leur patrie sous les yeux ni les encouragements de leurs proches pour les pousser à risquer leur vie. 2. C’est pourquoi aucun de ces bateaux ne fut perdu ; de la flotte marseillaise, cinq bâtiments furent coulés, quatre furent pris, un seul accompagna dans la fuite les bateaux de Nasidius qui se dirigèrent tous vers l’Hispanie citérieure[19]. 3. Un des bateaux qui restaient fut envoyé en avant à Marseille pour annoncer la nouvelle. Quand il approcha de la ville, toute une foule se précipita pour avoir l’information et, à cette annonce, entama un tel chœur de lamentations que la ville avait l’air d’avoir été prise par l’ennemi à cet instant. 4. Les Marseillais ne renoncèrent pas pour autant à achever les préparatifs pour défendre leur ville.

 

Les Romains construisent une tour et une galerie mobile. Attaque des remparts.

2.8. 1. Les légionnaires chargés du secteur droit du chantier[20] eurent une idée. Vu que les ennemis tentaient régulièrement des sorties, leur défense serait facilitée s’ils construisaient à cet endroit, en guise de fortin qui servirait à se replier, une tour de briques au pied du rempart[21]. Ils commencèrent par en faire une petite, pas très haute, pour parer aux raids éclairs. 2. C’est là qu’ils se repliaient ; et c’est de là qu’ils se défendaient si la pression des ennemis était trop forte ; c’est de là aussi qu’ils se ruaient pour les repousser et se lancer à leurs trousses. Cette tour faisait un carré de 9 m de côté et l’épaisseur des parois était d’1,50 m. 3. Dans tous les domaines, l’expérience est bon professeur quand l’intelligence humaine s’en mêle : après ce premier essai, on se rendit compte que la tour pouvait devenir vraiment efficace si on la construisait plus haut[22]. C’est ce qu’on fit : voici comment.

2.9. 1. Quand on atteignit le niveau pour poser le plancher du premier étage, on fit tenir les poutres en encastrant leurs extrémités dans la paroi interne des murs, qui les protégeaient : pas une pièce de bois ne dépassait, impossible pour les ennemis d’y mettre le feu. 2. Au-dessus du plancher, on poursuivit avec de la briquette, en veillant à rester abrité sur toute la hauteur des panneaux et des dispositifs de protection. Et là-dessus, on monta un échafaudage avec deux solives qui allaient d’un mur à l’autre sans dépasser, pour faire reposer la structure qui servirait ensuite de toit à la tour. On mit là-dessus des solives perpendiculaires aux précédentes et on les relia par des planches. 3. Ces solives-là étaient, contrairement aux précédentes, un peu plus longues et dépassaient à l’extérieur de la construction : on pourrait y pendre des claies de protection pour parer les tirs et les arrêter, tandis qu’à l’intérieur on continuerait, à l’abri, à monter les murs. 4. Cette structure, on la recouvrit de briques et d’argile : cela la protégerait contre le feu. Là-dessus, on installa des matelas pour éviter que les projectiles des machines de guerre ne détruisent la toiture ou que les catapultes ne brisent le manteau de briques. 5. D’autre part, on fit trois nattes en câbles d’ancre d’1,20 m de hauteur, pour protéger les murs sur toute leur surface : on les attacha aux poutres qui dépassaient du mur, ce qui leur permettait de tenir sur les façades de la tour, qu’elles recouvraient sur les trois côtés exposés à l’ennemi. Ce type de protection avait été expérimenté ailleurs : c’était le seul à résister aux projectiles et aux machines de guerre. 6. Lorsque la partie de la tour qu’on avait achevée se trouva recouverte et protégée de tout tir ennemi, on retira les panneaux de protection pour les utiliser ailleurs ; on commença à soulever et hisser le toit de la tour qui formait une structure indépendante, avec des leviers, à partir du premier étage. 7. Quand on l’avait soulevé autant que le permettait la protection qu’offraient les nattes, les soldats, cachés derrière ces protections, montaient les murs de brique ; puis on recommençait à hisser le toit pour avoir la place de finir la construction. 8. Quand on pensait qu’il fallait un nouvel étage, on disposait des poutres de la même façon que la première fois, protégées par les murs extérieurs ; à partir de cet étage, on hissait une nouvelle plate-forme et ses nattes, et ainsi de suite. 9. C’est comme cela qu’on a pu construire six étages en toute sécurité, sans courir le moindre risque. On laissa dans la construction les ouvertures qui paraissaient opportunes, pour le tir d’artillerie.

2.10. 1. Sûrs et certains de pouvoir surveiller les chantiers alentours depuis cette tour, nos hommes décidèrent de construire une galerie[23] de 20 m de long avec des poutres de 60 cm de section qui, partant de la tour de briques, irait jusqu’à la tour ennemie et aux remparts. Voici le mode de construction de cette galerie. 2. D’abord, on place au sol deux poutres de même longueur, à 1,20 m l’une de l’autre. On y encastre des poteaux d’1,50 m de haut, 3. qu’on relie entre eux avec des pièces de renfort posées en oblique, ce qui permet de positionner les poutres qui serviront de toit à la galerie. On positionne ces poutres de 60 cm de section au-dessus et on les fixe avec des lattes et des clous. 4. Au bout du toit de la galerie et sur les dernières poutres, on fixe des règles de section carrée de 7,5 cm, ce qui permet de retenir les briques posées sur le toit. 5. Avec son toit à double pente ainsi couvert au fur et à mesure que les poutres étaient positionnées sur les pièces de renfort, la galerie est protégée par les briques et la boue qui sert de mortier contre tout projectile enflammé lancé depuis le rempart. 6. Au-dessus des briques, on étend des peaux pour empêcher que de l’eau déversée par des conduits ne désagrège les briques[24]. Mais pour éviter qu’à leur tour, ces peaux ne soient abîmées par le feu ou des jets de pierres, on les recouvre avec des matelas. 7. Tout cet ouvrage, construit à l’abri des baraques de protection, est achevé à proximité de la tour. Et sans crier gare, alors que l’ennemi ne s’y attend pas du tout, on accole la galerie à la tour ennemie en la faisant rouler sur des rondins, comme on fait pour déplacer les bateaux.

2.11. 1. Ce coup imprévu prend de court les assiégés, c’est la panique. Ils déplacent les plus gros blocs de pierre possible en s’aidant de leviers et les basculent par-dessus le rempart pour les faire rouler sur la galerie. Le bois est solide, la galerie résiste au choc ; tout ce qui tombe finit par glisser au sol grâce à la pente du toit. 2. Les assiégés s’en rendent compte et changent de stratégie. Ils mettent le feu à des barriques remplies de résine et de poix et, du haut du rempart, les lancent pour les faire rouler sur la galerie ; elles roulent puis tombent au sol d’un côté ou de l’autre du toit, et on les éloigne avec des perches et des fourches. 3. Pendant ce temps, à l’abri sous la galerie, nos soldats se mettent à desceller avec des leviers les blocs de pierre qui servent de fondation à la tour ennemie. La tour de briques sert à défendre la galerie : c’est de là que nous lançons des projectiles en tous genres. L’ennemi est obligé de lâcher les tours et le rempart : plus possible de les défendre. 4. On avait retiré pas mal de pierres de la base de la tour voisine ; d’un coup, tout un pan de celle-ci s’écroule et ce qui reste menace de faire de même. C’est l’affolement chez l’ennemi : on redoute le pillage de la ville[25]. Sans armes, bandelettes sacrées au front[26], ils ouvrent les portes, ils se précipitent dehors, mains tendues en direction des légats et des troupes.

 

Les Marseillais obtiennent une trêve, puis la violent

2.12. 1. Coup de théâtre : le cours du siège s’arrête. Les soldats ne pensent plus au combat, curieux d’entendre ce que les Marseillais ont à leur apprendre de nouveau. 2. Les ennemis arrivent devant les légats et les troupes et se jettent tous à leurs pieds : qu’ils attendent César, par pitié. 3. Leur ville est prise, ils le voient bien. Le chantier du siège est terminé et leur tour à eux est en ruine : ils renoncent à se défendre. Leurs prières ne freineront en rien le cours des choses : quand César sera là, il lui suffira d’un claquement de doigts pour ordonner le pillage immédiat s’ils n’obéissent pas à ses ordres. 4. Pour être clairs, si la tour venait à s’écrouler complètement, ils seraient incapables de refouler une armée excitée par le butin, prête à faire irruption dans la ville, incapables d’empêcher sa destruction. Voilà le genre de discours, entre autres : les Marseillais savaient parler, exciter la pitié, provoquer les larmes[27].

2.13. 1. Bouleversés, les légats rappellent les soldats, lèvent le blocus et laissent des gardes pour surveiller les ouvrages. 2. La pitié a provoqué une sorte de trêve suspendue à l’attente de César. Pas un projectile n’est tiré ni depuis les remparts, ni depuis notre camp. Tout se passe comme si l’affaire était réglée : on relâche l’attention et la vigilance. 3. Le fait est que César avait beaucoup insisté, dans sa lettre à Trebonius : il ne fallait pas laisser les soldats prendre la place de force. L’indignation devant la trahison des Marseillais, le mépris ressenti et les longs travaux les avaient trop remués : il ne faudrait pas qu’ils se mettent à massacrer tous les adultes. 4. En tout cas, c’était ce qu’ils menaçaient de faire ; on avait du mal à les empêcher de se ruer dans la place. L’interdiction passait difficilement car ils avaient l’impression que l’ordre de ne pas s’emparer de la place venait directement de Trebonius.

2.14. 1. Mais nos ennemis sont sans foi ni loi. Ils cherchent le bon moment pour nous tromper et nous piéger. Quelques jours passent ; les nôtres se laissent aller et relâchent leur vigilance. Il était environ midi. Certains de nos hommes s’étaient éloignés, d’autres étaient restés sur place pour faire la sieste après les longs travaux – toutes les armes étaient rangées à l’abri. Soudain, les Marseillais s’élancent par les portes de la ville et, profitant du mistral, ils mettent le feu à notre dispositif. 2. Le vent fait si bien qu’en un instant le feu gagne la terrasse, les panneaux défensifs, la tortue, la tour, les machines d’artillerie. Tout fut réduit en cendres avant qu’on puisse réaliser comment c’était arrivé. 3. Les nôtres, sidérés par ce coup inattendu de la Fortune, s’emparent des armes qu’ils peuvent prendre : on se rue hors du camp. On se lance à l’attaque mais la pluie de flèches et de projectiles qui vient du rempart empêche de poursuivre les ennemis qui s’enfuient. 4. Ceux-ci se replient au pied du rempart et là, ils ont tout loisir de mettre le feu à la tour de briques et à la galerie. C’est ainsi qu’en un éclair la perfidie des ennemis liguée à la force des éléments a pu réduire à néant des mois de labeur. 5. Les Marseillais tentèrent de refaire le même coup le lendemain. Profitant du vent qui se maintenait, ils attaquèrent plus en confiance et se ruèrent sur l’autre tour et l’autre terrasse[28], où ils firent plusieurs départs de feu. 6. Mais autant, juste avant, les nôtres avaient complètement relâché leur attention habituelle, autant cette fois, alertés par le mauvais coup de la veille, ils mettaient tout en œuvre pour organiser la défense. Le bilan est lourd du côté des ennemis dont les survivants, mis en échec, furent refoulés dans la place.

 

Les Marseillais sont à nouveau en difficulté

2.15. 1. Trebonius pouvait compter sur des troupes remotivées pour organiser la réparation des ouvrages détruits et la gestion des chantiers. De fait, les soldats se rendirent compte que les travaux de préparation du siège qui leur avaient tant coûté n’avaient rien donné et ils vivaient mal le fait que la perfide rupture de la trêve risque de ridiculiser le courage dont ils avaient fait preuve. Or il ne restait aucun matériau à réunir pour reconstituer la moindre terrasse (tous les arbres du territoire entier de Marseille avaient déjà été coupés et acheminés[29]). Du coup, ils se lancèrent dans la construction d’une terrasse d’un genre nouveau et sans précédent à partir de deux murs en briques d’1,80 m d’épaisseur, réunis par un plancher : la terrasse avait presque la même largeur que l’ancienne, composée d’un amoncellement de bois. 2. Lorsqu’on sentait que la distance entre les murs ou la fragilité des matériaux le réclamait, on fixait des poteaux, on positionnait des poutres transversales pour consolider le tout et la structure en bois était habillée de planches qu’on recouvrait de boue. 3. Ainsi, un soldat peut apporter n’importe quel matériau nécessaire sans courir de danger puisqu’il est protégé à gauche et à droite par l’abri du toit et en face par un panneau de protection. 4. Le chantier est géré rapidement. L’habileté et la vaillance des soldats font rapidement oublier le long travail perdu. On ménage des portes là où cela paraît opportun pour permettre des raids.

  1. 1. L’ennemi n’en croit pas ses yeux : il avait cru qu’ils en auraient pour longtemps à reconstruire le dispositif, et voilà que nos hommes avaient mis si peu de temps à le refaire et avec une telle énergie qu’ils ne donnaient plus prise à aucune manœuvre perfide ni à aucune sortie ; il ne restait pas un seul secteur où des projectiles pourraient causer des dommages à nos troupes ou des incendies à nos ouvrages. 2. De même, l’ennemi comprend que toute la ville, du côté des terres, pouvait être encerclée par un rempart et des tours, l’empêchant de tenir dans ses propres fortifications. Il voyait bien que notre armée avait construit des murs quasiment au contact des remparts, ce qui le mettait à portée de projectiles lancés à la main. 3. Dans le même temps, l’usage de ses propres machines de guerre sur lesquelles il avait fondé de grands espoirs était devenu impossible à cause du manque de place. On combattait dans des conditions à présent équivalentes, mais l’ennemi comprenait qu’il ne pourrait pas égaler la valeur des nôtres : il se résigne à capituler aux mêmes conditions que précédemment[30].

 

(…)

[1] Cf. 1.36.5. Le siège débuta en mai 49. Ses prémices ont été racontées plus haut (1.34-36), ainsi que le premier combat naval (1.56-58).

[2] Rampe (agger), baraques d’approche (uineae) et tours (turres) sont les trois éléments habituels de la technique de siège pratiquée par César. On les trouve dans le récit du siège d’Avaricum, en Gaule, en 52 (BG 7.17-28), qui présente de nombreux points communs avec celui du siège de Marseille, en particulier la rampe, aussi élevée (cf. BG 7.24.1). Cette rampe devait permettre d’amener les troupes à la hauteur du rempart en enjambant le fossé. Lucain en décrit également la construction, avec des indications topographiques plus précises (Phars. 3.375-398).

[3] Sur la topographie de Marseille antique, dont Strabon donne une rapide description (4.1.4), nous sommes beaucoup mieux renseignés depuis les fouilles de la seconde moitié du siècle dernier, notamment pour la partie sud des remparts (fouilles de la Bourse commencées en 1968) et pour le port (fouilles de la place Jules Verne en 1994) : voir la mise au point de Trézigny 1995. Le tracé des remparts, qui fermaient l’accès du côté de la terre ferme et englobaient depuis le IIIe siècle une surface de 50 ha environ, plus vaste qu’on ne l’a longtemps pensé, ainsi que leur aspect à l’époque du siège, sont maintenant relativement bien connus, et la présence du fossé dont parle César est avérée. Le port se trouvait à l’emplacement du Vieux Port actuel, sur le côté sud du promontoire occupé par la ville, le long de la calanque du Lacydon, mais les chantiers navals dont parle César se situaient sans doute plus à l’est, au fond de celle-ci. L’autre point d’attaque de Trebonius se place certainement au nord-ouest du rempart, non loin de l’actuel port de La Joliette.

[4] Vitruve, qui donne dans la dernière partie de son traité De l’architecture une brève description du siège de Marseille, parmi d’autres sièges célèbres, évoque aussi l’énergie mise par les Marseillais à repousser les assauts des assiégeants avec des moyens sophistiqués (10.16.11-12). Mais sa description du siège est assez différente de celle de César.

[5] On voit qu’il s’agit d’un engin de siège, et non de la formation d’infanterie bien connue qui permet à des soldats d’avancer groupés à l’abri de leurs boucliers, et que Lucain évoque dans sa description du siège, peut-être parce qu’il a mal lu le récit de César (Phars. 3.474-480). Vitruve fournit une description très précise du mode de construction de ces engins de siège (10.14.1-2).

 

[6] Ce personnage n’est pas autrement connu. Pompée l’avait probablement chargé de cette mission à l’annonce de la défaite navale de Domitius et des Marseillais.

[7] Naues aeratae : leur éperon (rostrum) était en bronze.

[8] César l’avait envoyé en Sicile après que l’armée de Pompée eut quitté Brindes (1.30.3).

[9] Après leur précédente défaite (1.58.4-5).

[10] Neuf bateaux (cf. 1.58.5).

[11] Lucain décrit de façon plus sobre l’enthousiasme des Marseillais (Phars. 3.516-520).

[12] Strabon mentionne cette place parmi celles que Marseille avait installées pour surveiller les populations établies près de la côte, vers l’est (4.1.5). Elle se trouve très certainement au Brusc, sur la presqu’île du cap Sicié, en face de l’île des Embiez, à une cinquantaine de km de Marseille.

[13] Cf. 1.36.4 : douze bateaux.

[14] Lors de la première bataille navale (1.58.5).

[15] Le camp romain était certainement installé sur la colline St-Charles. Strabon décrit le site de Marseille comme un amphithéâtre rocheux dominant la mer (4.1.4).

[16] Cette évocation des sentiments des Marseillais restés dans la ville et, au chapitre suivant, de ceux qui prennent part au combat, de même que la description de la bataille navale, rappellent beaucoup la manière dont Thucydide rend compte de celle qui mit fin à la fameuse expédition de Syracuse pendant la guerre du Péloponnèse, en 413 (7.70-71).

[17] Lucain donne de cette bataille une description très différente, accumulant les scènes de mêlée sans vue d’ensemble (Phars. 3.540-762).

[18] Cf. leur rôle dans la précédente bataille navale (1.57.3 ; 58.4).

[19] On sait que L. Nasidius continua la lutte contre les césariens : on le retrouve à la tête d’une flotte en Afrique et en Sardaigne en 47. La flotte marseillaise comprenait, au début du combat, neuf navires de guerre et un nombre non précisé de bateaux de pêche transformés pour l’occasion (2.4.1-2).

[20] C’est-à-dire le secteur nord du rempart (cf. 2.1.2).

[21] Ici commence un long développement (chap. 8-9-10), très technique, qui décrit par le menu la construction de deux ouvrages de siège originaux, une tour en briques et une galerie couverte (musculus). La précision des détails et le style de l’exposé ont fait soupçonner que César, qui n’était pas sur place, se soit appuyé sur un rapport de Trebonius ou d’un de ses officiers (cf. Carter 1991, p. 218 ; Damon 2015, p. 182-183). Mais le procédé qui consiste à insérer un développement technique dans un récit de siège ou de campagne a déjà été utilisé ailleurs par César (pont sur le Rhin en BG 4.17.3-10 ; mur gaulois en BG 7.23 ; navires des Vénètes en BG 3.13). Par ailleurs, il existait dans la littérature grecque et romaine une tradition d’écrits techniques concernant la poliorcétique (l’art d’assiéger et de défendre les villes), illustrée à Rome par Vitruve (cf. la note à 2.2.2), et à laquelle ce passage se rattache. Plusieurs des développements que Vitruve consacre à des engins de siège sont, par leur organisation et leur vocabulaire, très proches de ces trois chapitres césariens (10.14 et 10.15.2-7).

[22] Cette notation, qui met l’accent sur l’ingéniosité qui permet de résoudre un problème pratique, est caractéristique des écrits de mécanique dont relève la poliorcétique grecque et romaine. L’ingéniosité consiste ici à mettre au point un système de protection des ouvriers, comme on le voit au chapitre suivant.

[23] César utilisa ce type d’engins en d’autres occasions (par exemple le siège de Gomphi en Thessalie en 48 : BC 8.80.5), mais ce passage est le seul qui en donne une description aussi détaillée.

[24] Il s’agissait de briques crues, peu résistantes à l’eau.

[25] C’était l’usage, quand une ville était prise d’assaut (per uim : cf. plus loin 2.23.3) parce que ses habitants n’avaient pas négocié leur reddition, de la livrer au pillage.

[26] Ce sont des bandeaux de laine portés habituellement par les prêtres ou les animaux sacrifiés, mais on les utilise aussi en contexte de guerre comme signe de capitulation (cf. par exemple les envoyés de Carthage après la défaite de Zama : Liv. 30.36.4).

[27] Cette allusion à la réputation de Marseille comme haut lieu de l’éloquence de tradition grecque, bien connue grâce notamment à Strabon (4.1.5), est manifestement ironique : la suite du récit montre combien les paroles des Marseillais sont trompeuses (2.14.1). La formulation de César, évoquant la façon dont l’orateur fait appel aux émotions, traduit l’influence des traités de rhétorique.

[28] Celle qui se trouvait au sud, près du port, du côté gauche du point de vue des Romains (cf. 2.1.1-2).

[29] Lucain décrit en termes pathétiques la destruction d’un bois sacré des environs de Marseille (Phars. 3.399-452).

[30] Plus loin, César indique d’autres raisons qui poussèrent les Marseillais à capituler : famine, épidémie et annonce de la défaite des armées pompéiennes à Ilerda (2.22.1-2). Ici il reste dans le registre de la poliorcétique.

Stéphanie Wyler ET ALII, JULES CÉSAR ET LA FIN DE LA MARSEILLE GRECQUE, ÉPISODE 2

La mort de Jules César (assassiné entre beaucoup d’autres par Caius Trebonius et Decimus Iunius Brutus, les deux responsables du siège de Marseille), tableau de V. Camuccini (1804/1805), Galleria Nazionale d’Arte Moderna, Rome (wikicommons)

► ὁ λύχνος n° 152, mars 2019, article sept.

Épisode 2. Fin juin 49. Combat naval devant Marseille

[Pour l’épisode 1, voir : https://ch.hypotheses.org/2793 

[Pendant 551 ans, de sa fondation en 600 jusqu’à 49 avant J.-C., Marseille a été une ville grecque, libre et même conquérante. Puis, ayant choisi le parti de Pompée dans la guerre civile, contre César, elle fut conquise par les armées romaines. Ce sont les derniers jours de son indépendance que nous raconte Jules César dans son ouvrage de la Guerre civile. Avec l’aimable autorisation des Belles Lettres, nous avons la joie d’offrir en un petit feuilleton, les quatre épisodes du siège de Marseille dans la traduction nouvelle et annotée par Isabelle Cogitore, Marianne Coudry, Jean-Pierre De Giorgio, Sabine Lefebvre et Stéphanie Wyler, à paraître prochainement dans César : Guerre civile, guerre des Gaules, Paris, Les Belles Lettres, collection Editio Minor. Qu’ils en soient remerciés ainsi que leur éditeur.]

1.56. 1. Voilà ce qui se passait aux environs d’Ilerda. Pendant ce temps, les Marseillais suivent le plan de Lucius Domitius[1] et envoient dix-sept bateaux de guerre, dont onze pontés. 2. Ils font venir en plus une foule de petits bateaux pour faire nombre et impressionner notre flotte. Une masse d’archers, une masse d’Albiques (nous en avons parlé plus haut)[2] sont à bord, appâtés par les promesses de récompenses. 3. Domitius exige pour son compte le nombre convenu de bateaux et en forme l’équipage avec les fermiers et les bergers qu’il avait amenés avec lui. 4. Leur flotte était ainsi parfaitement équipée et c’est en toute confiance qu’ils se dirigent contre nos bateaux commandés par Decimus Brutus. Ceux-ci étaient ancrés aux abords de l’île qui fait face à Marseille[3].

1.57. 1. Brutus n’avait pas l’avantage du nombre[4], et de loin. Mais César avait choisi pour cette flotte une élite, les plus courageux sélectionnés parmi toutes les légions, des troupes d’assaut[5], des centurions, qui s’étaient portés volontaires pour cette mission. 2. Ils avaient préparé des grappins et des harpons et s’étaient équipés de tout un arsenal d’armes de jet, javelots, tragules[6], etc. Ainsi, quand ils voient approcher l’ennemi, ils sortent les bateaux du port et engagent le combat avec les Marseillais. 3. Dans l’affrontement, des deux côtés, on ne manqua ni de courage ni d’acharnement. Les Albiques n’étaient pas tellement moins braves que les nôtres : ce sont de rudes gaillards de la montagne, bien entraînés au combat. 4. En plus, ils venaient de quitter les Marseillais, tout remplis de leurs promesses, tandis que les bergers de Domitius, motivés par l’espoir d’obtenir la liberté[7], donnaient tout ce qu’ils pouvaient pour être bien vus de leur maître.

1.58. 1. Les Marseillais savaient qu’ils avaient pour eux la rapidité des bateaux et le savoir-faire des pilotes, ce qui leur permettait de nous esquiver quand nos bateaux tentaient un abordage. Quand ils avaient assez de marge de manœuvre, ce qu’ils essayaient de faire, c’était soit de former une assez longue ligne de bateaux et de nous encercler, soit d’attaquer nos bâtiments un par un, en s’y mettant à plusieurs, soit encore de briser nos rames en passant à toute allure près de nous, s’ils le pouvaient[8]. 2. Quand le contact était devenu inévitable, les Marseillais laissaient de côté le savoir-faire des pilotes et leur technique pour s’en remettre au courage des montagnards. 3. Nous, nous étions moins habitués au maniement des rames, nos pilotes étaient moins expérimentés : ils venaient directement de la marine marchande, ne connaissaient même pas le nom des équipements et avaient du mal avec ces embarcations, lentes et lourdes. Elles avaient été construites à la hâte, avec du bois encore vert[9], et n’étaient pas aussi performantes en termes de vitesse. […][10] 4. C’est pourquoi les nôtres, pourvu qu’ils aient l’occasion d’un combat rapproché, se moquaient bien de se battre à un contre deux : grappins jetés, ils retenaient les deux bateaux ennemis, attaquaient d’un côté et de l’autre et passaient à l’abordage. C’est un carnage chez les Albiques et les bergers : une partie de la flotte marseillaise est coulée, quelques bateaux sont pris, leur équipage capturé et le reste de la flotte est chassé vers le port. 5. Bilan des pertes pour les Marseillais ce jour-là : neuf bateaux, en comptant ceux qui ont été capturés[11].


[1] Cf. 1.36.2.

[2] Cf. 1.34.4.

[3] L’île Ratonneau, tout près de laquelle se dresse maintenant le château d’If.

[4] César avait fait construire douze bateaux de guerre à Arles (1.36.4).

[5] Cf. 1.43.3 et la note. Les qualités de cette flotte sont soulignées par Cassius Dion (41.21.3).

[6] Les tragules étaient des javelots munis d’une courroie qui leur servait de propulseur, ce qui augmentait grandement leur portée (cf. BG 5.48.5).

[7] Les bergers employés dans les grands domaines agricoles étaient souvent des esclaves.

[8] Lucain, qui réunit en un seul long passage la description des deux batailles navales successives menées à Marseille (Phars. 3.509-762), met aussi en évidence l’habileté des pilotes marseillais (3.547-548 et 553).

[9] Cf. 1.36.5.

[10] Le début de la phrase suivante fait supposer une brève lacune, où César aurait évoqué la bravoure de ces marins.

[11] Au nombre de six, comme on l’apprend plus loin (2.5.1).

Isabelle Cogitore et alii, Jules César et la fin de la Marseille grecque, épisode 1

La mort de Jules César (assassiné entre beaucoup d’autres par Caius Trebonius et Decimus Iunius Brutus, les deux responsables du siège de Marseille), tableau de V. Camuccini (1804/1805), Galleria Nazionale d’Arte Moderna, Rome (wikicommons)

► ὁ λύχνος n° 151, novembre 2018, article sept.

[Pendant 551 ans, de sa fondation en 600 jusqu’à 49 avant J.-C., Marseille a été une ville grecque, libre et même conquérante. Puis, ayant choisi le parti de Pompée dans la guerre civile, contre César, elle fut conquise par les armées romaines. Ce sont les derniers jours de son indépendance que nous raconte Jules César dans son ouvrage de la Guerre civile. Avec l’aimable autorisation des Belles Lettres, nous avons la joie d’offrir en un petit feuilleton, les quatre épisodes du siège de Marseille dans la traduction nouvelle et annotée par Isabelle Cogitore, Marianne Coudry, Jean-Pierre De Giorgio, Sabine Lefebvre et Stéphanie Wyler, à paraître prochainement dans César : Guerre civile, guerre des Gaules, Paris, Les Belles Lettres, collection Editio Minor. Qu’ils en soient remerciés ainsi que leur éditeur.]

  • Épisode 1 : Avril 49. Domitius à Marseille

1.34. 1. Une fois là-bas, César apprend trois nouvelles. Celui qui a été envoyé par Pompée en Hispanie, c’est Vibullius Rufus, l’homme que César avait récemment fait prisonnier, puis relâché, à Corfinium[1] ; 2. deuxièmement, Domitius était parti pour prendre Marseille avec sept bateaux rapides[2] : il les avait réquisitionnés à des particuliers sur l’île d’Igilium et dans la région de Cosa et avait formé les équipages avec ses esclaves, ses affranchis et ses fermiers[3]. 3. Enfin, des ambassadeurs marseillais, de retour chez eux, l’avaient précédé. C’étaient de jeunes aristocrates que Pompée, au moment de quitter Rome, avait prévenus : les cadeaux tout neufs de César ne sauraient leur faire oublier ce que Pompée avait fait pour eux par le passé[4]. 4. Ils avaient compris le message : les Marseillais avaient fermé les portes de la ville à César et fait venir les Albiques[5], des barbares, leurs alliés depuis toujours, qui habitaient dans les montagnes au-dessus de Marseille. 5. Ils avaient acheminé du blé dans la ville depuis les zones voisines[6] et tous les fortins alentour, mis en place des fabriques d’armes dans la ville et réparaient les remparts, les portes, la flotte[7].

1.35. 1. César convoque les Quinze qui dirigeaient Marseille[8]. Il cherche à obtenir d’eux que les Marseillais ne soient pas à l’origine d’une déclaration de guerre. Qu’ils prennent pour modèle l’Italie tout entière[9] au lieu de se soumettre au bon vouloir d’un individu isolé. 2. Il récapitule tous les arguments qui, selon lui, avaient de quoi les ramener à la raison. 3. Des envoyés, de retour en ville, font savoir ce que leur a dit César. Voici la réponse officielle qui lui est faite. Ils comprenaient bien que le peuple romain était divisé entre deux partis. Juger quel parti était légitime ne relevait pas de leur compétence, ni juridique, ni militaire. 4. Mais de fait, à la tête de ces deux partis, étaient Cnaeus Pompée et Caius César, tous deux patrons de la cité[10] : l’un leur avait concédé au nom de l’État le territoire des Volques Arécomiques et des Helviens, l’autre avait vaincu les Salyens et en avait fait les tributaires des Marseillais, augmentant ainsi leurs revenus[11]. 5. Par conséquent, compte tenu de bienfaits équivalents, leur devoir était de rester neutres, de ne pas favoriser l’un contre l’autre et de fermer aussi bien les accès de la ville que des ports[12].

1.36. 1. Juste au moment où ils disaient cela, Domitius débarque à Marseille, qui lui ouvre ses portes et lui donne le commandement de la ville. Il a les pleins pouvoirs pour diriger les opérations[13]. 2. Sur son ordre, ils dispersent la flotte de guerre tous azimuts. Ils réquisitionnent tous les bateaux de transport qu’ils peuvent, partout où c’est possible, et les ramènent au port. Ils cannibalisent les bateaux mal équipés dont ils récupèrent les clous, le bois et les agrès pour l’armement et la réparation du reste de la flotte. 3. On réquisitionne tout ce qu’on a trouvé de blé et on le stocke dans un grenier de la cité ; les autres marchandises et approvisionnements sont engrangés pour le cas où la ville serait assiégée[14]. 4. Ces manœuvres scandalisent César : il fait monter trois légions[15] sur Marseille, construire des tours et des baraques d’approche pour faire le siège de la ville et met en chantier douze bateaux de guerre en Arles[16]. 5. Trente jours suffisent pour les terminer et les armer à compter du moment où on a coupé le bois. On les amène devant Marseille, César[17] confie le commandement à Decimus Brutus et le siège de Marseille à Caius Trebonius[18].


[1] Cf. 1.15.4-6 pour sa marche vers Corfinium.

[2] Les Domitii avaient avec la province de Transalpine, qui entourait Marseille, des liens étroits qui remontaient aux campagnes militaires et aux aménagements (comme la construction de la via Domitia) de Cn. Domitius Ahenobarbus à la fin du IIe siècle.

[3] Information répétée plus loin (1.56.3), où il est aussi question de ses bergers. Sur sa fortune, cf. 1.17.4 et la note. L’île d’Igilium (actuellement Giglio) se trouve en face du promontoire de Cosa, sur la côte de l’Étrurie (Toscane actuelle). Enrôler des troupes parmi ses dépendants n’était pas exceptionnel en temps de guerre civile : Pompée avait fait de même dans le Picenum quand il combattait en Italie pour le compte de Sylla.

[4] Cf. chap. 35. Marseille, autrefois grande puissance maritime, était alliée de Rome depuis le IVe siècle : « des alliés très braves et très fidèles », dit Cicéron (Font. 13). Elle lui avait souvent fourni une aide militaire, et avait reçu en retour des accroissements territoriaux. 

[5] Ce peuple, que cite aussi Strabon (4.6.4), occupait la région qui s’étend du Lubéron au plateau d’Albion (Barruol 1969, p. 273-277).

[6] Le territoire de Marseille était alors très étendu, notamment sur la basse vallée du Rhône, qui était amplement cultivée (cf. Barruol 1969, p. 221-230).

[7] Depuis la fin du IIe siècle, Rome contrôlant toute la côte, des Alpes aux Pyrénées, et avait (ayant ?) constitué la province de Transalpine, Marseille avait connu une longue période de paix qui rendait ces équipements moins nécessaires.

[8] Marseille avait une constitution aristocratique dont Cicéron (Flacc. 63) et Strabon, qui la décrit en détail (4.1.5), font l’éloge. Elle consistait en un conseil de 600 membres siégeant à vie, dont était tiré un exécutif des « quinze premiers » gérant les affaires courantes et trois magistrats détenant le pouvoir suprême.

[9] En ouvrant spontanément leurs portes à César, comme l’avaient fait les municipes d’Italie au début de l’année. Peut-être fait-il allusion à Auximum, qui comme Marseille avait eu Pompée pour patron (cf. 1.13.5 et la note).

[10] Le patronage que de grands personnages romains exerçaient sur des cités provinciales consistait à défendre leurs intérêts à Rome (cf. 1.34.3). Cet usage, que les historiens modernes désignent parfois sous le nom de « clientèles provinciales »,s’était répandu à mesure que l’hégémonie de Rome s’étendait au-delà de l’Italie. Les liens ainsi créés étaient entretenus par des services mutuels, ce que César attend de Marseille, comme Pompée (cf. Nicols 2014, p. 33-40).

[11] Les Volques Arécomiques occupaient la rive droite du Rhône, autour de Nîmes, de même que les Helviens, plus au nord. Les Salyens peuplaient l’arrière-pays de Marseille, vers l’est, entre la Durance et la mer. L’intervention de Pompée dans la région est certainement liée à ses hivernages en Transalpine pendant les campagnes contre Sertorius en Hispanie, entre 77 et 73, et celle de César est peut-être en rapport avec sa conquête de la Gaule. Mais l’interprétation de ce passage est difficile : les informations que donnent nos sources, notamment le plaidoyer de Cicéron pour Fonteius (Font. 12-14 ; 16), qui avait été gouverneur de Transalpine, sont trop vagues pour qu’on puisse préciser quand, comment et grâce à qui ces concessions de territoires et de revenus à Marseille ont eu lieu (cf. Barruol 1969, p. 225, n. 2 et Carter 1991, p. 186).

[12] Cette réponse des Marseillais est citée fidèlement par Cassius Dion, qui la juge « digne d’être rappelée » (41.19.1). Lucain, lui, en fait un ample plaidoyer contre la guerre civile (Phars. 3.307-354).

[13] Présentation des faits tendancieuse, qui escamote le rôle du magistrat supérieur de Marseille, Apollonidès, et du commandant de la flotte, Parménion. Nous les connaissons par les scholies (notes savantes écrites par des commentateurs de l’Antiquité et du Moyen-Âge) à la Pharsale de Lucain, qui consacre aux opérations de Marseille plus de la moitié du 3ème livre de son poème.

[14] C’est sans doute à la décision des Marseillais et à leurs préparatifs que Cicéron fait allusion quand il parle dans une lettre du 6 mai 49 de leur « action éclatante » (Att. 10.12a.3).

[15] On ne sait s’il s’agit de légions cantonnées en Gaule ou de celles d’Italie.

[16] C’était déjà un port important, qui profitait de la rupture de charge entre trafic maritime et trafic fluvial sur le Rhône, et de la construction par Marius, au début du Ier siècle, du canal qui le reliait directement à l’actuelle Fos.

[17] César ne donne pas la raison de son départ, mais Cassius Dion, qui suit une tradition différente, est très explicite : « César s’acharna pendant un certain temps, pensant réduire facilement les Marseillais […], puis, comme ils lui tenaient tête, il y préposa d’autres chefs tandis que lui-même se hâtait vers l’Hispanie » (41.19.3-4). Le récit du siège, qui dura de mai à octobre 49, reprend plus loin (chap. 56-58) et s’achève au livre 2 (1-16 et 22).

[18] Tous deux avaient participé aux campagnes de César en Gaule depuis 56, D. Iunius Brutus comme jeune officier, C. Trebonius comme légat.